Op 20 mei 2021 wordt voor de zestiende keer de award voor Vlaamse Jonge Ondernemer van het Jaar uitgereikt door JCI Vlaanderen. Met een jaar uitstel — de editie van 2020 werd geschrapt door corona — maar daarom is de trofee niet minder gegeerd. Bart Van Acker, oprichter van Quality by Design en winnaar van de prijs in 2019, weet als geen ander hoeveel deugd de erkenning doet. “Het is niet zomaar om het even welke award die aan om het even wie wordt gegeven. Dat een neutrale en objectieve jury mij heeft verkozen, waardeer ik nog steeds enorm.”

Zijn enthousiasme straalde ervan af, hij sleurde publiek en jury mee in zijn verhaal en liet iedereen geïnspireerd achter. Simon Meurs, Leuvense organisator van de editie van dit jaar, zat in 2019 in de zaal toen Bart Van Acker zijn reis door het ondernemerschap kwam vertellen. “De reden waarom JCI Vlaanderen deze award uitreikt is om een ondernemer van onder de veertig in de bloemetjes te zetten die al een mooi parcours heeft afgelegd. Iemand die kan aantonen dat hij al het één en ander heeft bereikt, maar niet zonder te leren uit fouten of moeilijke momenten. Het verhaal van Bart was om al die redenen enorm inspirerend”, zegt Meurs. En dat is het nog steeds.

Aan de frontlijn van medische innovatie

Met Quality by Design zit van Acker dan ook in een boeiende wereld. Het bedrijf is in de eerste plaats een consultancy bureau voor farmabedrijven. Van Acker en zijn teams helpen hen de wetgeving omtrent medische producten juist toepassen, hun productieproces optimaliseren, logistieke flows instellen en de go-to-market plannen. Anderzijds staat Van Ackers bedrijf aan de frontlijn van medische innovaties, zowel op vlak van nieuwe therapieën als van toestellen. “We werken nu bijvoorbeeld mee aan een VR-bril die mensen hypnotiseert tijdens een kleine ingreep. Ze hoeven dus niet verdoofd worden: ze merken niets van de ingreep omdat ze worden meegenomen in het hele Virtual Reality-gegeven”, legt Van Acker uit.

Deelnemers vorig jaar
Bart als winnaar

Als bio-ingenieur doet Van Acker niets liever dan inspelen op het innovatieve veld van de medische sector. En met succes, want op tien jaar tijd is Quality by Design een grote onderneming geworden. “Met een omzet van 25 miljoen, zo’n 300 medewerkers in de consultancy-tak van het bedrijf, en ook nog eens kantoren van België tot in Colombia, Chili en Peru, is het onbetwistbaar dat Bart zich succesvol mag noemen”, zegt Meurs. “Onze jury heeft twee jaar geleden duidelijk de juiste winnaar gekozen”, lacht de organisator nog.

“Dit resultaat was niet meteen mijn doel”, geeft Van Acker nochtans toe. “Toen ik met de eerste vijf medewerkers van QbD in een cafeetje aan de bar de zaken besprak, dacht ik niet aan waar we nu staan. Maar langzaamaan zie je het bedrijf groeien, dus ga je daarin mee. Plots doe je overnames, organiseer je webinars met werknemers van over de hele wereld en win je een award voor Vlaamse Jonge Ondernemer van het Jaar”, knipoogt Van Acker.

Op de radar bij investeerders

De award betekent voor Van Acker veel. “Ik kijk er zelfs twee jaar later nog met veel appreciatie en blijdschap op terug”, zegt hij. “Laten we er niet onnozel over doen: de aandacht die je daardoor krijgt, is leuk. Zeker en vast. De media-aandacht heeft mijn naam en die van het bedrijf bekender gemaakt, wat natuurlijk altijd van pas komt in het bedrijfsleven. Niet alleen erkennen andere ondernemers het belang van zo’n award, ook bij investeerders sta je plots op de radar. We hebben bij QbD nu nog 100% van de aandelen in handen, maar we weten wel duidelijk waar we naartoe willen in de toekomst. Eens praten met investeerders is dus wel interessant.”

Maar de award is voor Van Acker ook een goeie reminder om eens stil te staan bij wat Quality by Design op enkele jaren tijd verwezenlijkt heeft. “Voor de jury van De Vlaamse Jonge Ondernemer van het Jaar moesten we een dossier samenstellen. We hadden een mooi boekje gemaakt en, toegegeven, ik heb een traantje weggepinkt toen ik het voor het eerst in mijn handen had. ‘Verdorie’, dacht ik, ‘toch wel knap wat we allemaal al gedaan hebben’. Ook nu hebben we nog veel plezier aan dat boekje, want we gaan altijd maar vooruit, we blijven doorgaan. Maar het is goed af en toe eens te laten doordringen wat er al is gedaan binnen QbD”, klinkt het bij Van Acker.

Échte ondernemers steunen

Dat er in 2020 geen award werd uitgedeeld omwille van COVID-19, daar heeft Van Acker alle begrip voor. Maar de Vlaamse Jonge Ondernemer van 2019 is blij dat er dit jaar toch een coronaproof versie komt. Want die award is belangrijk. “Het is goed om jonge ondernemers in de kijker te zetten en het ondernemerschap zo te stimuleren. JCI Vlaanderen doet dat op de juiste manier door ondernemers te selecteren die écht iets hebben uitgebouwd, die een duidelijke strategie hebben en die keihard gewerkt hebben. De prijs of de aandacht gaat dus niet naar om het even wie, maar naar een sterke ondernemer die een sterke visie uitdraagt. Net dat maakt mijn waardering voor deze award zo groot.”

Meurs knikt. “We zetten inderdaad mensen in de verf die ook echt aan het ondernemen zijn. Er is uiteraard maar één winnaar, maar dat wil niet zeggen dat de andere laureaten niets voorstellen. Integendeel. De mensen die uit de provinciale voorrondes worden geselecteerd, zijn ook stuk voor stuk serieuze ondernemers die tegelijk veel plezier halen uit wat ze doen.” En vooral dat laatste willen Meurs en Van Acker nog eens extra benadrukken: “Ja, je moet resultaten halen als ondernemer, maar plezier beleven mag er ook gewoon bijhoren. Ook daar staat de Vlaamse Jonge Ondernemer van het Jaar voor.”

Locatie

De finale van de Vlaamse Jonge Ondernemer van het Jaar zou plaatsvinden in de gebouwen van onze partner ING, aan de Bondgenotenlaan in Leuven.

Omdat wij als organisatie maximaal rekening willen houden met de geldende coronamaatregelen en de gezondheid van onze partners, finalisten en toeschouwers hoog in het vaandel dragen, wordt er gekozen voor een coronaveilige finaleweek die online te volgen zal zijn.

Mail: communicatie@vljo.be